Salvar algodoncillo para salvar a las monarcas

La pérdida de hábitat pone en peligro a las mariposas monarca

Durante siglos, en lugar de ser desplazadas por otros animales, las monarcas han podido trabajar y coexistir con todos los demás seres vivos de América del Norte. Evitan la competencia directa entre sí o con otras especies. ¿Qué comen las mariposas monarca? Principalmente, el algodoncillo es una maleza que es indigerible, repugnante o tóxica para la mayoría de los otros animales. Las monarcas pueden metabolizar y almacenar bioquímicos del algodoncillo que hacen que las mariposas monarca sean venenosas para la mayoría de los otros animales. Mostrando colores brillantes que le dicen a los depredadores, ¡Aquí estoy! Si no quieres comerme, deja que estas mariposas se muevan libremente y con valentía. Aparte de una pelea de juego ocasional con una pareja potencial, estos Reyes de las Mariposas nunca pelean con nadie. Siguen moviéndose y encontrando el espacio adecuado para que no interfieran entre sí.

Sería una pena que los humanos consiguieran expulsar a esta agradable especie de nuestro continente. Las monarcas son compatibles con los humanos. Las mariposas monarca bebés pueden vivir y crecer en nuestros jardines, patios traseros o incluso dentro de nuestras casas. Sin embargo, si las tendencias recientes continuaran, la codicia humana podría conducir a la extinción de la mariposa monarca al exterminar el algodoncillo nativo.

Algodoncillo en el ciclo de vida de la mariposa monarca

Los huevos de la mariposa monarca se depositan sobre algodoncillo. Después de eclosionar y consumir la cáscara del huevo, las orugas de la mariposa monarca no comen nada más que hojas de algodoncillo. Las mariposas monarca hembra intentan poner cada uno de sus varios cientos de huevos (a menudo más de mil) en una planta separada, si es posible. Una planta sana de algodoncillo crece incluso más rápido que una oruga joven, reemplazando el material de la hoja que come la oruga, por lo que la oruga no hace daño a su planta huésped. Después de alcanzar su tamaño completo, la oruga generalmente busca otro lugar que no sea una planta de algodoncillo para colgarse de sus patas traseras y formar la crisálida en la que pupa. Después de emerger, las mariposas monarca buscan el néctar de las flores del algodoncillo y varias otras flores que ayudan a polinizar. Luego se aparean y las hembras buscan plantas de algodoncillo para poner huevos.

Las monarcas son fáciles de observar. A veces, su visibilidad lastima a las mariposas individuales. Por lo general, no es así, porque las aves y otros depredadores de mariposas aprenden pronto que las monarcas absorben sustancias químicas amargas y levemente tóxicas del algodoncillo que comen. La mayoría de las mariposas monarca vuelan de cinco a siete semanas, y algunas pueden hibernar durante cinco meses, sin temer a otros animales. Casi nadie quiere comerlos. Le deben esta libertad al algodoncillo.

Disminución de la población de la mariposa monarca

Insecticidas de fumigación de aviones

Insecticidas de fumigación de aviones

En el invierno de 1990, se estimó que más de mil millones de mariposas monarca migraron a México para hibernar en los abetos oyamel. Otro millón pasó el invierno en la costa de California, hibernando en abetos y eucaliptos, y algunos más pudieron completar la hibernación en otros lugares dispersos por el extremo sur de los Estados Unidos. En primavera, la mayoría de estas mariposas en hibernación se despertaron y volaron de regreso a áreas menos tropicales, siguiendo al algodoncillo. Las monarcas que nacieron en el sur a principios de la primavera tendieron a viajar al norte cuando eran adultas; en verano muchas monarcas vivían en Canadá. Este es el patrón de migración normal de la mariposa monarca que las mariposas han seguido cada año durante muchos siglos. En los estados del sur, las monarcas a veces se ven en el verano, pero con mayor frecuencia a principios de la primavera y en el otoño. En Canadá, se ven con mayor frecuencia en verano.

Pero para 2010, era evidente que algo andaba mal. La Reserva de la Biosfera de la Mariposa Monarca de las Naciones Unidas en México seguía atrayendo mariposas, pero los científicos estimaron una pérdida de población de alrededor de mil millones de mariposas en hibernación. El Fondo Mundial para la Naturaleza comenzó a afirmar que, aunque miles de monarcas seguían volando, esta disminución de la población era lo suficientemente pronunciada como para convertir a las mariposas monarca en una especie en peligro de extinción. Si bien el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. (FWS, por sus siglas en inglés) no ha agregado oficialmente a las mariposas monarca a su Lista de especies en peligro de extinción, muchas localidades las han colocado en listas de especies en peligro de extinción a nivel local, y el FWS ha designado fondos para los esfuerzos para proteger a las mariposas monarca.

Parte del problema era que no todas las mariposas individuales migran hasta los bosques de mariposas monarca más conocidos cada invierno. En respuesta a las condiciones climáticas, algunas personas intentan hibernar tan al norte como Virginia en un año cálido. Aunque decepcionantes para los observadores de mariposas en México, estas variaciones son naturales y han ayudado a las mariposas, como especie, a sobrevivir inviernos que fueron demasiado cálidos o demasiado fríos para permitir una hibernación exitosa en sus ciudades de mariposas favoritas. Pero las poblaciones de mariposas monarca también eran inusualmente bajas en los Estados Unidos y Canadá. La variación del clima era sólo una pequeña parte del problema.

La principal amenaza para las poblaciones de la mariposa monarca fue la pérdida de hábitat. Aunque la mayoría de las personas en los Estados Unidos no harían daño a sabiendas a una Monarca (incluso si odian a la mayoría de los insectos), muchos agricultores, jardineros y departamentos de mantenimiento de carreteras habían escuchado anuncios de herbicidas que les permitirían controlar las malezas rociando en lugar de cortar y excavación. De hecho, este método de control de malezas tiende a favorecer el aumento de las malezas más agresivas e indeseables, como el pasto bermuda, el pasto Johnson, las agujas españolas y el kudzu. Sin embargo, la fumigación intensa eliminó el algodoncillo de muchos campos y bordes de caminos en la región de Central Plains, donde vivía la mayor cantidad de mariposas monarca. Según algunas estimaciones, los estados centrales perdieron el 90 % de sus monarcas y el 97 % de su algodoncillo entre 1990 y 2010.

Para asegurar el reemplazo de dos mariposas adultas, la naturaleza proporciona a la mariposa monarca hembra de 300 a 1100 huevos. Para producir orugas saludables con buenas posibilidades de convertirse en mariposas adultas, cada uno de esos huevos debe colocarse en su propia planta de algodoncillo. Los algodoncillos nativos crecerán bien en casi toda América del Norte, polinizados por monarcas adultas, si los humanos dejan de rociar herbicidas que matan estas plantas.

El algodoncillo tropical puede dañar a las monarcas

Algunas personas en los estados del sur, sin darse cuenta, agravaron el problema al cultivar plantas de algodoncillo tropical. En climas cálidos, estas plantas sobreviven el invierno, lo que permite que las monarcas críen una quinta generación en lugar de tener que migrar. La gente esperaba que estas mariposas adicionales repusieran la población.

Esta estrategia no fue un gran éxito. Aunque las mariposas monarca comen algodoncillo tropical, no es su alimento natural y no produce las mariposas más saludables. Las hojas más viejas de las plantas perennes de algodoncillo pueden albergar un parásito microscópico, Ophryocystiselektroscirrha, que puede acortar la vida útil de la mariposa monarca. Si cultivas algodoncillo tropical en un invernadero o vives en un lugar donde pueda crecer, los científicos recomiendan podarlos regularmente para destruir las hojas más viejas.

La protección del hábitat ayuda a las monarcas

Planta de algodoncillo

Planta de algodoncillo

Las mariposas monarca típicas viven al este de las Montañas Rocosas e hibernan en México, o viven al oeste de las Montañas Rocosas e hibernan en California. Aunque estos dos grupos nunca se encuentran, pueden cruzarse, y ocasionalmente lo hacen cuando los individuos se desvían de los patrones típicos de migración de la mariposa monarca.

A medida que la gente como usted se preocupaba más por la extinción de la mariposa monarca, los individuos, las organizaciones y las agencias gubernamentales trabajaban para restaurar el hábitat, principalmente en los estados centrales donde vive la mayoría de las monarcas. Los estudios de la migración de la mariposa monarca para 2018, 2019 y 2020 muestran que la población del este está creciendo, tal vez hasta los niveles de 2007, pero la población del oeste sigue disminuyendo. Esta es una buena noticia porque muestra que la protección del hábitat puede restaurar los niveles de población de la especie. Si los californianos comienzan a proteger las plantas nativas de algodoncillo y dejan de rociar pesticidas, las poblaciones de la mariposa monarca de California probablemente comenzarán a aumentar.

Anime a sus plantas locales de algodoncillo

Las mariposas monarca viven donde crece cualquiera de nuestras especies nativas de algodoncillo. (Puede haber controversia sobre qué variaciones hacen una variedad diferente o una especie diferente; sin embargo, unas veinte especies están en la lista de lo que pueden comer las mariposas monarca). Puede comprar diferentes tipos de algodoncillo nativo y ver por sí mismo por qué solo algunos de ellos crecen en campos abandonados en su vecindario. Las monarcas probablemente te ayudarán a hacer este experimento.

Una forma más eficiente de alentar a las monarcas es simplemente dejar que el algodoncillo y otras plantas que atraen a las mariposas monarcas, como zinnias, lilas, trébol rojo, candytuft y áster, florezcan en su patio trasero. Las mariposas polinizarán estas plantas, y el viento distribuirá semillas de algodoncillo de regreso a los campos y bordes de caminos, donde el algodoncillo volverá a crecer donde la gente deje de envenenarlo.

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